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中美企业的AI芯片领域差距有多大

发布日期:2019-01-17

毫无疑问,人工智能(AI)已经成为了当下最为火爆的一个行业,同时众多的AI初创企业也成为资本追逐的对象。从全球范围内来看,目前AI实力最强的两个国家当属美国和中国,不过目前中国的AI实力相比美国仍有一定差距。这个差距不仅是在AI技术实力上(中国更偏应用层),还包括AI企业数量、AI人才数量及质量等方面。

不过值得一提的是,从AI初创企业的融资规模来看,中国似乎已经超过了美国。据投调研机构CB Insights统计数据显示,2017年全球AI初创企业的融资额达到152亿美元,创出历史新高。中国AI融资在这1年里迅速增长占投资比48%(而中国2016年占比为11.6%),超过美国的38%。而今年中国AI初创企业融资占比有望进一步提升。

比如,国内的AI独角兽企业商汤科技在今年连续完成了三笔大规模的融资,融资额度分别为6亿、6.2亿、10亿美元。而另外一家AI独角兽旷视科技,此前也传出消息称,正进行至少6亿美元的新一轮融资。此外依图科技、云从科技等今年也完成了数亿美元的融资。

而国内投资机构众多,资本的狂热、“多金”以及跟风,再加上优质标的的稀缺性,也是造成国内AI初创企业的融资规模快速增长的一个重要原因。

那么目前国内的这些AI初创企业的估值是否已经过高?而在整体AI实力更强的美国,当地AI初创企业是否更具投资价值?另外,在中美贸·易·战持续升温,中美科技竞争加剧,美国限制技术输出的情况之下,中国资本投资美国AI初创企业是否也会遇到阻力?中美AI企业之间该如何交流合作?

中美企业的AI芯片领域差距有多大

▲联想之星CometLabs美国业务合伙人Lucas Wang

近日,在联想之星Comet Labs与电子城集团联合举办的“中美AI‘芯’势力——半导体创新国际交流论坛”上,专注于美国AI初创企业投资的联想之星CometLabs美国业务合伙人Lucas Wang表示。

专注于AI初创企业投资,AI芯片已是重点

自上个世纪40年代末,全球首个半导体晶体管在美国诞生以来,美国硅谷一直都是全球半导体产业的中心,半导体领域的投资也是非常的活跃。不过,在90年代后期到2000年代初的“互联网泡沫期”的时候,大部分的投资人眼光都转向了互联网,转向了社交,针对半导体企业的投资急剧减少,直到近几年随着人工智能的兴起,才推动了美国AI芯片相关领域的投资热潮。

中美企业的AI芯片领域差距有多大

在Lucas Wang看来,在摩尔定律的推动下,传统的半导体芯片需要不断提升制程工艺来提升性能,随之而来的投入的成本和风险也越来越高。这也是使得投资人开始远离半导体领域一个因素。而相比之下,AI芯片更多是需要去解决特定领域的实际问题,对于算法的依赖度较高,对于制程工艺的要求并不高。这也使得AI芯片的投资门槛得到了大大降低。

Lucas Wang告诉芯智讯,Comet Labs是由联想之星于2015年在美国发起成立的全球人工智能投资孵化平台,总部设立于美国旧金山,是一个专注于种子期的AI初创企业的美元投资基金。第一期总的资金规模在6000万美金,目前已经在美国投资了47家AI初创企业,主要分布在服务器、传感器以及机器视觉领域。不过,自去年以来,随着AI芯片的升温,Comet Labs的投资重点也转向了AI芯片。

中美企业的AI芯片领域差距有多大

根据Tractica的数据显示,2018年到2025年间,全球AI芯片市场将保持高达45.4%的年复合增长率。2025年全球AI芯片市场规模将达到911.85亿美元。相比之下,目前的AI芯片市场还是非常的小,有着巨大的成长空间。再加上美国在AI企业数量、质量以及人才上的优势,所以Comet Labs将投资的重点放在了美国AI芯片领域是非常明智的。

据Lucas Wang介绍,从去年年底以来,Comet Labs在美国已经投资了数家AI芯片初创企业。有的被投的AI芯片企业甚至已经进入到了B轮的融资。

中美AI企业之间的差异:AI芯片领域差距巨大

根据此前腾讯研究院发布的《中美两国人工智能产业发展全面解读》显示,在AI基础研究和人才领域,美国基础层人才数量是中国的13.8倍。而在AI企业数量对比方面,截止到2017年6月,全球AI企业总数为2542家,其中美国1078家,占比42%;中国592家只占23%。

中美企业的AI芯片领域差距有多大

从中美两国人工智能热点领域企业数量对比来看,中国的AI企业主要扎堆在计算机视觉与图像、智能机器人、自然语音处理等领域,而在AI芯片领域,中国的从业企业只有14家,远低于美国的33家。

中美企业的AI芯片领域差距有多大

另外在这九大热门领域,美国的融资额更是达到了中国的23倍,特别是在AI处理器/芯片这种基础层领域,融资额差距巨大。而且,美国在这一领域的企业的数量也大大超过中国,是中国企业数量的2.3倍。足见中美在AI芯片领域的巨大差距。

另外值得一提的是,牛津大学的一份研究报告显示,在AI人才数量上,2017年美国STEM专业的毕业生中,有约78700人从事AI研究,占据全世界的26.2%。而中国只有约39000人从事AI研究,占全世界AI人才的13.1%。另外在美国,近50%的AI研究人员有超过10年的工作经验,而在中国只有25%的人有超过10年的工作经验。所以这不仅仅是AI人才数量上的差距,AI人才质量上的差距也很大。而在AI芯片领域,相关人才的数量和质量的差距可能更为明显。

“随着AI芯片的快速升温,我们在硅谷看到了有很多有经验的半导体行业老兵开始出来,进行AI芯片创业。比如我们投资的AI芯片初创企业Esperanto,其核心团队均来自于全球知名的芯片企业,平均年龄都在40岁以上,拥有丰富的半导体从业经验。他们知道需要融多少钱可以把芯片做好,知道应该把钱花在哪些关键地方。之前国内外就有不少AI芯片初创企业,团队很年轻,也非常的聪明,融了不少的钱,买各种IP,一款芯片设计好了,就马上用先进制程,拼命花钱去晶圆厂做量产,一次投片就丢进去几百万、上千万美金,量产出来又难快速得到市场应用,这样的烧钱,可以烧几次?很多时候是可以避免掉的,但这就需要一些经验。”Lucas Wang说到。

中美企业的AI芯片领域差距有多大

Comet Labs投资的AI芯片初创企业Esperanto的核心团队介绍

中美企业的AI芯片领域差距有多大

美国AI芯片初创公司Eta Compute的核心团队,大多数都有着20年以上的从业经验

可以说,美国AI芯片初创企业在AI人才数量、质量、从业经验等方面总体上要更具优势。而中国的AI芯片初创企业的团队则更为年轻化,从业经验很多也并不够丰富。

那么如何来缩小中美AI芯片企业之间的这个差距呢?除了加速国内AI芯片企业自身的发展之外,加强中美AI芯片企业之间的交流合作,以及推动中国资本对于美国AI芯片初创企业的投资也是一个不错的路径(此前,美资投资中国AI芯片企业的就有不少,而相比之下,中资对美国AI芯片企业的投资则相对较少)。

搭建中美AI初创企业交流合作的桥梁

“Comet Labs就是要做中美AI初创企业合作交流的一个桥梁,将美国优质的AI初创企业介绍到中国来,让国内的企业和资本能够直接能够对接到美国新创科技企业,推动中美AI产业的交流与合作。”

Lucas Wang表示:“虽然我们专注于种子期的投资,投资额并不高,所占被投企业的股份也很少,但是我们希望扮演的真正有价值的那一个。因为,我们不仅能够提供一些资金支持,同时还能够帮助他们增加附加价值,帮助他们进入中国市场,推动他们与中国厂商、中国资本之间的交流合作。这也使得我们能够参与他们的一些决策。而经过近三年时间的发展,Comet Labs已经形成了一定的影响力,不仅很多美国AI初创企业找到我们合作,甚至还有不少欧洲AI初创企业。”

在当天的“中美AI‘芯’势力——半导体创新国际交流论坛”上,Comet Labs就带来了五家AI初创企业(四家都是AI芯片初创企业)做分享,其中两家来自美国(Esperanto和Eta Compute),一家来自法国(Green Waves),一家来自以色列(Inuitive),一家来自国内(傲酷雷达)。而其中只有两家厂商(Esperanto和傲酷雷达)是Comet Labs的被投企业,另外几家仍在观察当中。

Lucas Wang强调:“Comet Labs的发展不会局限于美国市场,肯定会进入全球,当然全球布局不一定是要在全球设立办事机构。我们其实已经搭建一个网络平台,希望让全球的有兴趣进入中国市场的AI初创企业能够通过网络平台来找到我们。我们希望的是搭建一个‘AI初创企业的生态平台’,来布局全球AI产业,培育优秀AI企业,推动中外AI产业交流与合作。”

当然,Comet Labs的这个平台不仅是帮助海外的AI初创企业进入中国市场,推动他们的发展,也能够帮助国内的企业更为直接的对接到国外先进的AI技术或产品,同时也能够帮助国内企业进入全球市场。

“比如美国的Esperanto,他们主要做针对服务器的AI加速卡,性能非常强,其芯片采用的也是近来备受国内企业追捧的RISC-V开源架构。假设它进入中国市场后与国内的某家云服务厂商达成了合作,那么双方合作的产品,显然将更容易进入美国市场,而且服务质量也能得到提升。”Lucas Wang举例解释到。

确实,在核心技术上的自主可控可以使得我们能够不被美国 卡脖子,但是,在强调自主研发的同时,我们也不能闭门造车,我们需要保持开放的姿态(比如引入开源的RISC-V架构),加强与国外企业的交流学习与技术合作,尊重国外企业的知识产权,只有这样我们才能更好的参与到国际市场的竞争当中。

中美科技投资新动向

今年以来,随着中美贸·易·战、中*事件以及近期发生的晋*事件,使得中·美关系进一步紧张,中美科技竞争也进一步加剧,这在一定程度上阻碍了中美科技界的正常交流。

据芯智讯会后了解,本来此次“中美AI‘芯’势力——半导体创新国际交流论坛”有一家美国AI初创企业很想来参与的,但由于他们的客户是亚马逊,而且亚马逊又有做美国国防部的生意,再加上近期的彭博社报道的“间谍芯片”事件,使得该企业比较敏感,所以就放弃了这次来中国交流机会。

相比之下,另一家来参与活动的AI初创企业Inuitive,虽然也有与亚马逊 合作,但是他们就完全没有这方面的顾虑,因为他们是以色列企业。

另外在中国资本在对于美国科技企业的投资方面,近年来阻力是越来越大,所以,我们也可以看到,目前中国资本对于海外科技企业的投资并购方向开始逐渐由美国转向以色列、英国等欧洲国家。

Lucas Wang也坦言:“目前中国资本要投資美国AI芯片企业是要被管制,受审查的,虽然有点复杂,但只要按照规定走也还是有机会的。”

中美企业的AI芯片领域差距有多大

▲Esperanto公司CEO Dave Ditzel

作为Comet Labs的被投企业,Esperanto的CEO Dave Ditzel表示:“中国公司在AI投资方面,尤其是在对美国投资方面是非常慷慨的,中国的确将会成为这个领域最大的受益者。我个人也认为随着中国的快速发展,中美科技企业之间的差距和差异将会越来越小,我们会越来越多的共享技术,我们共享的水平越高,彼此之间合作的意愿就越强。中国现在制造业、在消费电子方面已经取得了领先的位置,我也看到了中国在人工智能方面的巨大潜力和巨大的市场机会。因此,我们希望在中国和合作伙伴一起来携手并进,以不同的方式促进中美 经济的发展。”